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¿Por qué las ranas son verdes?

¿Por qué las ranas son verdes?

Pídale a la mayoría de las personas que dibujen una rana e invariablemente la colorean de verde. De hecho, las ranas vienen en una variedad de colores, pero muchas son lo suficientemente verdes como para ser mascotas adecuadas para el desfile del Día de San Patricio. Ser verde cuando se sienta en hojas verdes tiene ventajas obvias si desea evitar convertirse en una comida fácil para algún depredador hambriento.

Los más vívidamente verdes tienden a ser las ranas arbóreas. Incluso la rana arbórea de ojos rojos de América Latina tropical, posiblemente la rana más fotografiada en estos días, es difícil de detectar cuando está dormida en una hoja con los ojos cerrados y las piernas apretadas contra su cuerpo. Pero puedes encontrar muchas ranas verdosas que pasan la vida saltando por el suelo o nadando en estanques. Presumiblemente, mientras haya vegetación verde alrededor, habrá alguna ventaja de ser verde o poder volverse verde al menos parte del tiempo.

Las ranas no son verdes porque tienen pigmento verde en la piel. En cambio, utilizan una disposición compleja de células, un enfoque más complicado para estar seguros, pero que ofrece un tremendo potencial para cambiar y ajustar su tono. En sus pieles tienen tres tipos de células de pigmento (llamadas cromatóforos) apiladas una encima de la otra. En la parte inferior hay melanóforos, que contienen un pigmento mayormente oscuro llamado melanina. Estas son las mismas células que pueden hacer que la piel humana tenga varios tonos de marrón. En la parte superior de los melanóforos hay iridóforos, repletos de haces de cristales de purina altamente reflectantes, y en la parte superior de los iridóforos hay xantóforos, generalmente repletos de pigmentos de pteridina amarillentos. En la típica rana verde, la luz penetra en los iridóforos, que actúan como pequeños espejos para reflejar principalmente la luz azul en los xantóforos por encima de ellos. Estas células actúan como filtros amarillos, por lo que la luz que escapa de la superficie de la piel aparece verde para nuestros ojos. Ocasionalmente, se encuentra una rana que carece de las células amarillas de xantóforo, ¡y estas son difíciles de perder porque son de color azul brillante!

La verdadera ventaja de estas pilas de células de pigmento radica en la capacidad de usarlas para cambiar de color. Los tres tipos de células pueden cambiar de forma y cambiar la intensidad y el carácter de la luz transmitida o reflejada moviéndose alrededor del pigmento dentro de ellas. Los melanóforos en la parte inferior envían proyecciones similares a tentáculos alrededor de los iridóforos y xantóforos. Al dispersar su pigmento oscuro de melanina en estos tentáculos, estos melanóforos pueden oscurecer a un animal. Los cambios en los iridóforos pueden producir cambios en la naturaleza de la luz reflejada en los xantóforos, y los cambios en los xantóforos pueden cambiar su efecto de filtrado.

Al manipular los tres tipos de células de pigmento, se puede producir una amplia gama de colores, aunque generalmente el rango se extiende desde el verde brillante hasta varios tonos de marrón y gris. En las ranas, todos estos cambios parecen estar mediados por hormonas que circulan en la sangre. La ventaja de tal cambio de color es obvia. Imagine una rana saltando de una hoja verde sobre una rama de árbol marrón. La melanina se mueve, los cristales de purina reflectantes cambian de posición, los pigmentos amarillos de pteridina se agrupan o dispersan, y listo, esa rana verde que se destacaba como, bueno, como una rana verde sentada en una rama marrón ahora es una rana marrón bien camuflada.

Entonces, tu rana verde ordinaria tiene bastantes trucos cuando se trata de disfrazarse. Una rana que puede ser de color verde brillante en el día de San Patricio podría ser marrón o gris opaco al día siguiente, y no tendría nada que ver con beber demasiada cerveza, verde o de otro tipo.