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Elegir una serpiente

Elegir una serpiente

Las serpientes son el grupo de reptiles que evolucionó más recientemente, surgiendo de ancestros similares a lagartos durante la Era Mesozoica, o "Edad de los Reptiles", hace 120 millones de años. Ahora unas 2.700 especies fuertes, viven en todos los continentes, excepto la Antártida y son más abundantes en los trópicos. Las serpientes se pueden encontrar en desiertos, océanos, bosques e incluso ciudades. Su tamaño es igual de diverso: si bien la delgada serpiente ciega madura a unas 4 ½ pulgadas, la anaconda verde puede alcanzar los 30 pies y pesar más de 500 libras.

Como todos los reptiles, la capa externa de la piel de una serpiente se compone de escamas y se desprende regularmente a medida que crece. Sin embargo, las serpientes tienen escamas anchas que les permiten agarrar el suelo mientras se mueven. Una serie de articulaciones esféricas conectan sus vértebras, permitiendo flexibilidad y movimiento. Los órganos internos de una serpiente están adaptados a la forma alargada. El pulmón izquierdo es generalmente más pequeño que el derecho y la vejiga está ausente.

En los últimos años, la popularidad de poseer a estas criaturas como mascotas ha crecido enormemente, en la mayoría de los casos mucho más rápido que el crecimiento de buena información sobre cómo cuidar a estos animales. Las tiendas de mascotas tienen docenas de especies, generalmente lo que esté disponible en el mercado, y a los compradores se les dice con mayor frecuencia que las serpientes son fáciles de mantener y requieren poco cuidado. Si este fuera realmente el caso, la tasa de mortalidad estimada de las serpientes mascotas, entre el 50 y el 90 por ciento de ellas mueren en el primer año, sería mucho menor. La mayoría de estas muertes no se deben al lamentable estado de las serpientes, sino a la ignorancia de quienes las mantienen como mascotas.

Requisitos medioambientales

A diferencia de los perros o gatos que viven en su entorno, los reptiles deben vivir en su propio entorno y dependen de usted para que se los proporcione. El problema comienza con el hecho de que las serpientes, como todos los reptiles y anfibios, son animales ectotérmicos; es decir, su temperatura corporal y su metabolismo dependen de las condiciones en que viven. Además, no existe una "temperatura de serpiente" universal. Cada especie tiene su propio rango de temperatura que depende del rango que se encuentra en su hábitat natural.

Para regular su temperatura corporal, las serpientes necesitan un área fresca y sombreada, así como un lugar cálido para tomar el sol. En invierno, muchas serpientes que se encuentran naturalmente en regiones templadas hibernarán. Su agudo sentido del cambio estacional está tan bien incorporado que las serpientes silvestres llevadas al cautiverio a menudo continúan respondiendo a los cambios estacionales a pesar de que las temperaturas de sus recintos siguen siendo las mismas.

Sin una regulación adecuada de la temperatura, las serpientes no pueden ajustar su metabolismo. Dado que el resto de sus funciones corporales dependen de ese ajuste, una serpiente no puede moverse, comer o digerir adecuadamente si la temperatura no es correcta.

Comida

Las serpientes dependen en gran medida de su sentido del olfato, que se encuentra en un grupo de hoyos en el techo de la boca, un área llamada órgano de Jacobson. La composición química de los olores es recogida por la lengua de la serpiente, transferida al órgano de Jacobson y luego al cerebro. Algunas serpientes, como las boas constrictoras, agregan un órgano sensor de calor que les ayuda a localizar a sus presas.

Como no pueden masticar, los huesos de la mandíbula de las serpientes se unen sin apretar para permitirles tragar presas grandes que digieren enteras. La mayoría de las serpientes son comederos generalistas. Comen roedores, peces, anfibios, pájaros, mamíferos y otras serpientes. Las especies más grandes, como las anacondas verdes, las pitones reticuladas y las pitones de roca africanas, consumen grandes mamíferos como ciervos y cerdos y, en ocasiones, se sabe que comen a un pequeño ser humano. Algunos tienen dietas muy especiales: los comedores de caracoles estadounidenses quitan los caracoles de sus caparazones con mandíbulas especialmente modificadas; las serpientes ciegas chupan los fluidos corporales de las termitas; y las serpientes de nariz de cerdo del este solo consumen sapos.

Mantener serpientes puede ser fácil, siempre y cuando tenga la habitación, las temperaturas adecuadas y la capacidad de proporcionar una dieta adecuada. La conclusión es que si planea mantener una serpiente como mascota, tendrá que convertirse en investigador, cuidador y dietista. Para aquellos que tienen serpientes, aprender es parte del desafío y la diversión. Hágalo antes de comprar y su mascota estará en mejores condiciones.

Frank Indiviglio y Bruce Stutz contribuyeron a esta historia.