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Serpiente de cascabel nacida de una virgen

Serpiente de cascabel nacida de una virgen

BOULDER, Colo. - La celebridad masculina joven, un poco descabellada pero cómoda en un entorno académico, busca mujeres de ideas afines para una relación a largo plazo. Encendidos: ratas y ratones, tocones de árboles muertos y largas caminatas, er, se desliza en el bosque. El socio potencial debe estar dispuesto a mudarse, y debe ser de la familia adecuada. Si tan solo encontrar una novia para Napoleón fuera tan fácil, David Chiszar ya habría arreglado las cosas.

Tal como están las cosas, todo el mundo herpetológico está conteniendo el aliento colectivo, esperando ver si Napoleón, una serpiente de cascabel de madera cuyo nacimiento hace tres años sorprendió a los estudiosos de las serpientes, puede engendrar sus propios bebés. Si lo hace, esta sería la primera vez. No se conocen casos de serpientes concebidas de esta manera, que tengan descendencia. Además, representaría una forma de clonación en la naturaleza.

"Su tiempo aún no ha llegado", dice Chiszar, profesor de psicología en la Universidad de Colorado y experto en comportamiento de serpientes. “Necesito una niña serpiente y no tengo una para él. Ahora, si estuviera en el país de la serpiente de cascabel de madera, sería diferente. Pero este es el país de las serpientes de cascabel de pradera.

Además, señala Chiszar, la vida sexual de Napoleón no ha sido su máxima prioridad hasta ahora. "Pero", dice, ahora que Napoleón ha alcanzado la edad de madurez sexual, "creo que voy a hacer un viaje a Georgia para atrapar uno".

Napoleón ingresó al mundo de manera completamente inesperada en 1995. Su madre, entonces una sonaja de madera de 3 pies llamada Marsha Joan, había vivido virtualmente toda su vida casualmente en su jaula en el laboratorio de investigación de Chiszar. Ella era una serpiente virgen. Chiszar, que la acompañó desde que tenía dos días, lo confirma.

Sin embargo, una mañana, Chiszar entró al laboratorio y allí estaba el recién nacido Napoleón. Su nacimiento es uno de los pocos casos documentados de nacimiento virginal, partenogénesis, entre serpientes.

"No sabemos con certeza cómo logró eso", dice Chiszar, que mantiene a más de 100 bestias resbaladizas como sujetos para su investigación sobre los mecanismos sensoriales de las serpientes. “Estoy seguro de que nunca estuvo con un niño, porque nunca puse a un niño en su jaula y nunca la puse en la jaula de un niño. Pero ella se fue y tuvo un bebé.

Las pruebas de ADN de la sangre de ambas serpientes confirman que Napoleón es casi una copia genética exacta de su madre. Ninguna serpiente padre contribuyó con material genético a la luchadora niña de 5 años.

La partenogénesis es un procedimiento reproductivo estándar en varios animales, incluidas varias especies de peces, lagartos y ranas. Incluso se ha documentado en pavos, por medios artificiales. Pero en el mundo de las serpientes, Papa Snake hace una importante contribución a la próxima generación. Hasta hace poco, se había informado de partenogénesis, aunque nunca se confirmó mediante pruebas de ADN, en una sola especie, la serpiente ciega de Brahminy.

Desde entonces, Chiszar y sus colegas han podido identificar otras tres serpientes hembras además de Marsha Joan que produjeron bebés sin padre: una serpiente de liga errante en la Universidad de Arizona, una serpiente de cascabel de la isla de Aruba en el zoológico de Toledo, Ohio; y una serpiente de liga a cuadros en el zoológico de Phoenix. También hay informes de que una serpiente de natación australiana en el zoológico Brookfield de Chicago lo hizo, y una lagartija, una chuckwalla argentina, que vivía con una anciana que se la estaba guardando para su nieto en Greeley, Colorado, también.

Todas las serpientes, excepto una, eran madres mayores que habían vivido muchos años sin compañía masculina. Todos los descendientes eran varones.

Un poco de antecedentes genéticos: en los humanos, las mujeres tienen dos cromosomas X, mientras que los hombres tienen un cromosoma X e Y. En las serpientes, lo contrario es cierto. Chiszar y otros científicos especulan que las crías de serpientes nacidas a través de la partenogénesis son el producto de que la madre duplique sus propios cromosomas en el lugar del padre desaparecido y, por lo tanto, autofertilice su óvulo. Esto llevaría a embriones con cromosomas sexuales XX o YY, y los YY no viven. Los científicos no creen que sea posible que una serpiente produzca descendencia con un cromosoma X e Y, es decir, una hembra, a través de la partenogénesis.

Pero, de nuevo, ni siquiera están seguros de eso. Tal vez alguna serpiente en algún lugar sí, y nunca se ha informado. Chiszar dice que es posible que la partenogénesis represente más nacimientos de lo que se cree. En cautiverio, pocas serpientes se mantienen solas; los zoológicos suelen emparejar a sus animales. "Incluso si esto hubiera ocurrido muchas veces, es probable que los cuidadores del zoológico lo hubieran pasado por alto, pensando que era un parto normal inspirado en las relaciones sexuales", dice Chiszar.

Además, las reptiles hembras tienen una capacidad asombrosa para almacenar esperma durante largos períodos, y luego lo usan para fertilizar sus óvulos en un momento propicio. "El récord es de siete años", dice Chiszar. Por lo tanto, incluso cuando una hembra cautiva que ha pasado años sin pareja da a luz, los cuidadores suelen atribuir el almacenamiento de esperma a largo plazo. "Quizás algunos de esos casos no se debieron al almacenamiento a largo plazo", dice Chiszar.

Marsha Joan murió tranquilamente de vejez a principios de este verano, dice Chiszar. Solo una vez que su hijo conozca a una bonita hembra de madera, Chiszar sabrá si es fértil. Si no lo es, su nacimiento no podría ser más que una falla insignificante del sistema reproductivo de su madre, un fenómeno de la naturaleza. Si es fértil, Chiszar y los otros investigadores pueden estar presenciando una habilidad adaptativa previamente desconocida en las serpientes.

"No sabemos qué tan común es esto en la naturaleza", dice Chiszar. "El hecho de que ocurra en cautiverio me dice que probablemente también ocurra en la naturaleza, pero tener esa visión y demostrarlo son dos cosas diferentes".

Chiszar dice que Napoleón probablemente se someterá a más análisis de sangre para análisis genéticos. Pero aparte de eso, el único trabajo de Napoleón en el laboratorio es seguir creciendo y preparándose para el día en que Chiszar finalmente le presenta a una pequeña y bonita sonaja.